2008年12月02日

ワールド・ビジネスサテライト技あり!ニッポンの底力 著者/テレビ東京報道局

昨日の続き

『冷たさをシャットアウト!「気泡のあるゴム」〜ウエットスーツに欠かせぬ素材』

●山本化学工業(大阪府・大阪市)

マリンスポーツの代表格、サーフィン。 実はサーフィンをするには日本の気候はかなり寒く、ウエットスーツは欠かせないという。 「表からの冷たさをシャットアウトし、なおかつ内側で保温性があるウエットスーツが必要です」と語るのは、プロサーファー・川畑邦弘だ。 「ウエットスーツを着ているんだけど、裸に近いような感覚、というかな……ストレスがほとんどかからずに競技ができる。ここのラバーだとそれが可能なんですね。ありがたいです」 川畑らサーファーたちから絶大な信頼を寄せられている、大阪のゴム製造会社、山本化学工業。 ウエットスーツの素材となるゴムを一日に千五百枚も作っている。 「昔はタイヤのチューブと同じゴムがウエットスーツ用に作られていた。ところがあるとき、もう少し柔らかくて暖かいのはできないかしらと海女さんからリクエストされたんです。そこで、開発に着手した。弊社がこのゴムを作ったことで、ウエットスーツはしなやかで柔らかいものに変身したといってもいいかと思いますね」(山本富造社長) 顕微鏡でゴムの断面を見ていると、無数の小さな穴が潰れずに詰まっているのが分かる。この気泡が柔らかさと保温性の秘密だ。 では、いったいどうすればこんなゴムができるのか。  「この材料なんですが、石灰石が原料の合成ゴムです」  山本が取り出したのは、消しゴムより一回りほど大きい肌色の合成ゴム。通常、原料となる合成ゴムは石油から作られるが、このメーカーは石灰石で作ったものを使っているという。新潟県・黒姫山から出る原石は、炭酸カルシウム含有率が99・7パーセント。 奇跡的に不純物の少ないこの岩石が、高品質ラバーの原点だ。 「石灰石のものの方が、比較的弱い力でもゴムを引っ張ることができる。つまり、柔らかく仕上がるということですね」 次に、ゴムと特殊な薬剤を混ぜ合わせる。 「中には発泡剤も入っています。配合は、秘密。これがキーですから」 この発泡剤が、ひとつひとつ際立った小さな独立気泡を作り、ゴム全体のしなやかさにつながっていく。 発泡剤とともに練り合わされたゴムを、シート状に伸ばす。これをプレス機に入れ、3000トンもの圧力をかけながら、およそ十分間、138度で熱する。この間にゴムの中である変化が起きている。ゴムに練り込まれた発泡剤は高温で弾け、また強く加圧されることで均一な気泡が生み出される。 そうしたところで温度を161度に上げ、今度は圧力を下げる。 と、できた気泡はさらに膨らんで、ゴムには無数の穴があく仕組みだ。 「完全に発泡させることで、ウエットスーツのいわゆるしなやかな状態をここで作っているのです」  気泡が熱を遮断するため、保温効果も以前より格段に上がった。こうして、薄く、着脱しやすく、柔らかく、そして保温力のあるウエットスーツが実現した。 現在、世界のウエットスーツ素材のシェア70%を誇る。トライアスロン用ウエットスーツでは実に90%以上の製品に山本化学工業のゴム素材が使われているという。 表面に特殊コーティングを施したり、気泡の中に貴金属を入れる等、気泡を作る技術に応用を加えることで、サンダルやゴルフクラブのグリップなどの新しい製品も誕生した。 さらに山本社長が成長を期待するのが、緩衝材というジャンルだ。 「独立気泡体が、強い衝撃も吸収します。まだ採用には至っていませんが、ボーイングやエアバス、そしてBMWなどが導入を検討中です」 ゴムの可能性を求めて今後も新たな市場を開拓していく。 「よそにはないものしか作らない。他社の後追いは絶対しない」 小さなトップメーカーが鍛え抜かれた技術を武器に、独創的な製品を追い続ける。〈2004年6月14日〉 (P227〜P231)

この他にも、ガラス繊維(グラスファイバー)の技で氷の上でも滑らない、たとえばパンプスでも氷上を歩ける靴底。超音波の力で海苔を人気キャラクターや可愛らしいリボン型や鳥やリンゴ、女の子などの様々なシルエットに切り抜く超音波カッター。

歯と歯が噛み合うことなく、磁石の力で引き合い回転するため磨耗しないという、歯の無い歯車。 フルーティですっきりとした味わいの日本酒である吟醸酒を生み出すための精米装置。

忙しい飲食店の調理場スタッフを悩ます玉ねぎ皮剥き作業の問題をロボット化することで解決した、玉ねぎ皮剥き機など多数の日本の優れ物技術が満載です。

液晶テレビやパソコンや自動車だけでなく、こういう裏方の隠れた日本の優れ物にも注目して、こういう技術を生み出した日本の技術屋さんの偉大さを知ってほしいと思います。 〔日経ビジネス人文庫〕



テレビ東京報道局[編]
ワールド・ビジネスサテライト(WBS)
テレビ東京系列の経済ニュース番組(月〜金/23時〜23時58分放送)。 1988年4月の放送開始以来、他局に先駆けて「テレビにおける経済報道」というジャンルを開拓する。 メインキャスターとして小池百合子氏や野中ともよ氏を輩出、現在は小谷真生子キャスターを番組の顔に、マクロ経済から新商品情報まで幅広く扱うオンリーワンの経済ニュース番組。
posted by 管理人 at 07:00| 東京 ☁| Comment(0) | TrackBack(0) | 経済 | このブログの読者になる | 更新情報をチェックする
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